Other Traits

Is a person “born gay”, or is being gay a learned behavior? 

-A curious adult from the U.S.

July 2, 2013

Most of the research done so far suggests that in the vast majority of cases, being gay is not a choice for people.  Instead, it appears to be a fundamental part of who they are.

What this means is that most people cannot “unlearn” their sexual orientation.  So in most cases, being gay is not a learned behavior. 

Of course just because we know it isn’t usually a learned behavior, that doesn’t mean that we have a good explanation for what is going on biologically. We don’t. 

What we do know is that there isn’t one single gene that explains homosexuality.  Something as complicated as sexual orientation is going to involve lots of genes.  And not only that, but it will involve the environment too.

Now by the environment I don’t just mean an overprotective mom or a domineering dad.  Environment is a catchall for everything that isn’t a gene.  For instance, what the fetus was exposed to while in the mother’s womb can affect its development and influence behavior later on in life. 

So even though you might expect that the environment only causes temporary changes, that’s not always the case.  The environment can cause brains to be wired in a certain way as it develops.  This wiring can’t be changed easily.

Right now the best guess is that people inherit a set of genes that makes them more or less likely to respond to something in the environment in a way that causes their brains to be wired so that they are attracted to people of the same sex.  Whew!  That was a mouthful!

Given all this it sounds like it’d be a nightmare to figure out what is going on biologically.  But scientists are starting to make some progress.  The most convincing data about the genetic basis of homosexuality comes from looking at twins.  Family studies are also giving us a few clues about certain environmental triggers.

Studying Twins to Learn Genetics

Some of the best evidence that homosexuality has a strong genetic part comes from twin studies.  These studies are useful because they let scientists tease apart how much of a trait is influenced by genetics and how much is influenced by the environment. 

They do this by comparing identical twins, who share the same DNA sequence, and fraternal twins, who are only about 50% related (as much as siblings).  If a trait were completely genetic, then we’d expect identical twins to always be the same with regard to that trait.

This is true for simpler, genetic traits like eye color.  If one identical twin has blue eyes, then the other one will have blue most of the time too.

But if a trait is mostly due to environment, then two identical twins would be just as likely to share the trait as two fraternal twins.  Having the same DNA won’t matter because it doesn’t play a big role in that trait.

Tongue rolling is like this.  If your twin can roll his or her tongue, it doesn’t really affect your chances.  This seems to be pretty independent of genes.

So, if a certain trait happens more often between both twins in an identical twin pair compared to both twins in a fraternal pair, then genetics probably plays some role in that trait.  This is because both fraternal and identical twins are born and raised in similar environments, so any differences seen between them are most likely due to their DNA. 

Twin studies of homosexuality have shown that identical twins are about twice as likely to both be gay compared to fraternal twins.  This means that being gay is partly genetic and not simply something that a person learns or chooses to be. 

There is one important thing to note, though.  If the DNA sequence is the only thing determining whether someone is gay or not, we would expect that if one identical twin were gay, then the other would be too 100% of the time. 

But this is not what scientists have found – the rate is actually closer to 50%.  So while we know that genetics is involved, it doesn’t tell us the whole story.  This is where environment comes in.

What is “Environment” Exactly?

What other factors might influence whether someone is gay?  Some people might think that certain life experiences or family upbringing could play a role.  However, there are other aspects of the environment that are probably more important.  

For example, a big part of who we are seems to come from what happened while we were in the womb.  And sexual orientation is no exception.

When looking at large families, scientists saw that men with lots of older brothers were more likely to be gay.  This was true even when the brothers were raised apart from each other so it isn’t something about the family situation.

There appears to be something biological going on.  Scientists aren’t sure what it is but one possible explanation is that having all those boys somehow changed the environment in mom’s womb.  Now the next boys were more likely to end up with brains wired so they were attracted to other boys.

One thought is that when a mother is pregnant with a boy, her body makes a different set of chemicals and molecules than when she is pregnant with a girl.  Each time she gets pregnant with a boy, this “chemical memory” might get stronger, and affect his brain development.  This altered brain development then could influence the child’s sexual orientation.   

Of course, this isn’t the only environmental explanation for how people are born gay – there are plenty of men with older brothers who are not gay, as well as men with no older brothers who are.  This also isn’t true for women.  However, it is one of the most striking pieces of evidence to show how genetics and environment might work together to affect sexual orientation.   

Scientists are just beginning to figure out how genetics and the environment interact to lead to certain traits.  It’s likely that there are other environmental triggers that we haven’t discovered yet which have an influence on sexual orientation. 

Same Genetics, Different Outcomes?

Even though the evidence is pretty strong for homosexuality being at least partly genetic, lots of people don’t accept it.  A big reason has to do with evolution.

Gay men and women are less likely to have babies.  This means they are less likely to pass on their genes (including any that lead to being gay).  Over time, their genes should disappear.

This would probably be true if the genes that made someone more likely to be gay only did that.  But it doesn’t have to be that way.

One possible explanation is that the genes that make a man gay can make a woman more fertile.  So when women get them, they are more likely to pass them on and when men get them they are less likely.  It all evens out in the end.

This idea came from a study that looked at the female relatives of gay men, both on the mother’s and father’s side.  They noticed that female relatives on the mother’s side usually have more children than the female relatives on the father’s side.  The same trend was not seen in heterosexual men. 

This could mean that there are some genes that are passed down from the mother’s side that make women more fertile and make men more likely to be gay.  A woman who’s more fertile will have more kids, which could explain why this trait has survived through so many years of evolution.  

This is just one study.  There may be other benefits to these “gay” genes that we haven’t figured out yet.  And even if there were no benefits, these genes could still linger in the genetic pool for lots of other genetic reasons.

No matter why those genes are still around, we do know that being gay is at least partly genetic.  This tells us that in most cases it isn’t a learned behavior.  Being gay is not a choice for most people.

By Arielle Yablonovitch, Stanford University

Being gay has a strong genetic component but it isn't the whole story.  

Scientists study twins to figure out whether something is due to genetics, environment, or a combination of both.

The environment in the womb can affect people’s behavior later in life.








It’s possible that the genetics responsible for homosexuality in males might also be associated with increased fertility in females.

Other Traits

¿Las personas nacen gay, o es ser gay un comportamiento que se aprende?

Un adulto de los Estados Unidos de Norte América

2 de Julio de 2013

Hasta el momento, la mayoría de investigaciones nos indica que en la mayor parte de los casos el ser gay no es una opción o alternativa para la gente. Por el contrario, para ellos(ellas), el ser gay parece ser una parte básica y fundamental de quienes son.

Lo que esto significa es que la gente no puede simplemente olvidar o “desaprender” su orientación sexual. Así que en la mayoría de casos, el ser homosexual o gay no es un comportamiento que se aprende.

Claro que con solo saber que el ser gay no es un comportamiento que se aprende no significa de que tengamos una buena explicación sobre lo que pasa al nivel biológico. Aún no tenemos una explicación completa.

Pero lo que si sabemos es que no hay un solo gen que explique la homosexualidad. Algo tan complejo como la orientación sexual va a ser el resultado de muchos genes. Y no solamente eso, pero también va a tener influencia del ambiente.

Ahora, cuando hablamos del “ambiente” no nos estamos refiriendo al caso de una madre sobreprotectora, ni a un padre estricto.  Cuando decimos ambiente estamos hablando de todo aquello que no cabe en la categoría genética. Por ejemplo, nos referimos a todo aquello a lo que fue expuesto el feto en el vientre de la madre, pues este “ambiente” del vientre materno puede afectar el desarrollo del feto e influenciar en su comportamiento mas adelante en la vida.

A pesar de que uno puede esperar que el ambiente solo cause cambios temporales en nosotros, las cosas no siempre funcionan así. El ambiente puede causar que los circuitos del cerebro sean organizados de una manera distinta durante el desarrollo biológico. Y aún mas, estos circuitos del cerebro no pueden ser cambiados o alterados tan fácilmente.

En esta época en la que vivimos, nuestra mejor hipótesis es que le gente hereda un set de genes que los hace mucho más o menos probables a responder a algo del ambiente, y esto da lugar a cambios en los circuitos neurológicos del cerebro que los hace ser atraídos a la gente de su mismo sexo. ¡Vaya que eso resulto sonar mas complicado de lo que esperaba!

Dado todo lo que hemos mencionado, parecería toda una pesadilla tener que investigar que es lo que esta pasando al nivel biológico. Pero los científicos están empezando a progresar en este tema. Los resultados mas convincentes sobre la genética de la homosexualidad provienen del estudio de los gemelos. Estos estudios, en donde se investigan a muchos miembros de muchas familias, nos están dando pistas sobre ciertas cosas del ambiente que afectan nuestra tendencia sexual. 

Aprendiendo Genética atreves del Estudio de Gemelos

La mayor evidencia de que la homosexualidad tiene un fuerte componente genético proviene del estudio de gemelos. Estos estudios son útiles porque permiten que los científicos vean en detalle cuanto de un rasgo es influenciado por la genética, y cuanto esta influenciado por el ambiente. Cabe mencionar que en estas instancias nos referimos a las características física (como color de ojos) y a nuestra orientación sexual como rasgos.

Le manera en que esto funciona es comparando a los gemelos, quienes tiene la misma secuencia de ADN. También se puede comparar a los mellizos, que tienen el 50% del mismo ADN (al igual que cualquier hermano o hermana). Cuando un rasgo es completamente genético, ese rasgo es idéntico en los gemelos.

Esto es correcto para aquellos rasgos genéticos que son simples, como por ejemplo el color de ojos. Si uno de los gemelos tiene ojos azules, entonces el otro también tendrá los ojos azules (aunque como ya sabemos, siempre existen las excepciones).

Pero si un rasgo es causa del ambiente, entonces los gemelos, al igual que cualquier hermana o hermano, tendrán el mismo rasgo a veces si y a veces no. El tener el mismo ADN no tendría mayor influencia pues no cumple funciones en este rasgo.

La característica de enrollar la lengua es un buen ejemplo. Si tu gemelo puede enrollar la lengua, eso no afecta tu capacidad de poder hacerlo. Pues el rasgo de enrollar la lengua no tiene influencia genética.

De tal manera, si un rasgo es mas común entre los gemelos que entre los mellizos, entonces es más que probable que la genética tenga una función en ese rasgo. Esto es porque tanto los mellizos como los gemelos son criados en ambientes similares, así que si existe alguna diferencia entre ellos es probable que sea gracias a sus genes.

Los estudios sobre la homosexualidad en los gemelos han mostrado que ellos tienen el doble de posibilidad de ser gay, comparado con los mellizos. Lo que significa que el ser homosexual es en parte genético, y no algo simple que una persona decide volverse o aprender.

Hay algo importante por mantener en cuenta. Si nuestro ADN es lo único que determina si alguien es o no es gay, entonces esperaríamos que si un gemelos es gay, entonces el otro también seria gay a una probabilidad de 100%.

Pero eso no es lo que los científicos han descubierto. Las probabilidades son de un poco mas del 50%. Así que mientras si sabemos que la genética esta involucrada, esa no es toda la historia. Y es ahí donde el ambiente juega un papel importante.

¿Pero qué es el “Ambiente” Exactamente?

¿Qué otros factores pueden influenciar si una persona es gay? Algunas personas pueden pensar que ciertas experiencias de la vida o la manera en que uno fue criado puede jugar un papel importante. Pero hay otros aspectos del ambiente que son probablemente aún mas importantes.

Por ejemplo, sabias que una gran parte de quienes somos proviene de lo que hemos “vivido” cuando estábamos en el vientre de nuestra madre? Pues así es. Y la orientación sexual no es una excepción.

Cuando se estudian a familias que tienen una gran descendencia, los científicos han descubierto que aquellos hombres que tienen varios hermanos mayores tienen mas probabilidades de ser gay. Esto es cierto hasta cuando los hermanos son criados por separado, así que no tiene nada que ver con la situación o crianza de familia.

Esto nos hace sospechar que algo esta pasando en el nivel biológico. Los científicos no están seguros de lo que es, pero una posible explicación es que el tener todos esos hijos varones cambia de alguna manera el ambiente en el vientre de la madre. Así es que el próximo hijo varón es mucho mas probable de tener el circuito del cerebro en donde él se siente atraído a otros muchachos.

Un ejemplo: una mujer esta embarazada con un hijo varón y su cuerpo crea un gran numero de químicos y moléculas, pero estos son distintos a que cuando esta embarazada de una niña. Entonces, cada que ves que ella sigue saliendo embarazada con más hijos varones, la “memoria química” de su vientre se puede volver mas fuerte, y afectar el desarrollo del cerebro del feto. Estos cambios en el desarrollo del cerebro influyen muchas partes del desarrollo biológico del feto, incluso su orientación sexual.

Por supuesto que esta no es la única explicación de cómo el ambiente puede afectar nuestra orientación sexual, puesto que hay muchos hombres con hermanos varones que no soy gay. De la misma manera, existen hombres gay que no tienen hermanos. Aún mas, este tampoco es el caso para las mujeres gay. Pero si es una de las evidencias mas notables para demostrar que el ambiente y nuestra genética trabajan juntas y afectan nuestra orientación sexual.

Los científicos están empezando a descifrar como es que la genética y el ambiente actúan recíprocamente y dan como resultado muchos de nuestros rasgos y características humanas. Es muy probable que existan otros aspectos del ambiente que aún no hemos descubierto que también tienen influencia en nuestra orientación sexual.

¿Los Mismos Genes pero Distintos Resultados?

A pesar de que hay evidencia solida de que la homosexualidad es parcialmente genética, mucha gente no lo acepta. La mayor razón de esto es debido al tema de la evolución.

Tanto hombres como mujeres gay son menos probables a tener hijos. Esto también significa de que tienen menor probabilidad a pasar sus genes a la siguiente generación (incluyendo esos genes que tienen que ver con el ser gay). La lógica nos dice de que con el paso del tiempo estos genes desaparecerían.

Esto seria cierto si es que los genes que hacen que alguien sea gay solo cumpliesen esa función: ser gay. Pero lo que sabemos de la genética nos recuerda de que la mayoría de genes cumplen mas de una función.

Una probable explicación es que los genes que hacen a un hombre gay también hacen a una mujer mas fértil. Así que cuando la mujer hereda esos genes es mucho mas probable de que los pase a sus hijos (porque es mas fértil), y cuando un hombre gay los hereda pues no los pasa. Así que a las finales todo se empareja.

Esta idea viene de una investigación donde estudiaron a parientes femeninos de hombres gay, tanto del lado paterno como del lado materno. Los científicos se dieron cuenta de que las parientes mujeres del lado materno tienen mas hijos que las mujeres del lado paterno. Este fenómeno no fue observado cuando investigaron de la misma manera a hombres heterosexuales.

Esto significa de que hay genes que son heredados del lado materno (ósea genes que vienen de la familia de la madre) que hacen a las mujeres más fértiles y también hacen que los hombres tengan mayores probabilidades a ser gay. Una mujer que es más fértil tendrá mas hijos, lo que puede explicar el porque de que este rasgo (el ser gay) haya sobrevivido atreves de tantos años de evolución.

Pero hasta el momento este es el único estudio. Puede que hayan otros beneficios de estos genes “gay”, beneficios que todavía no hemos descubierto. Pero aún si no existiesen beneficios, estos genes pueden mantenerse en nuestra reserva genética (o patrimonio genético) por otras razones.

A las finales realmente no importa por que estos genes se mantienen presentes en nuestro ADN, lo que si importa es que el ser gay es parcialmente genético. Y esto significa de que en los mayores de los casos, el ser gay no es una costumbre o algo que se “aprende”. Al fin al cabo, el ser gay no es una elección o una simple inclinación para la mayoría de la gente.

Traducido por Cecilia Sedano

La homosexualidad tiene un fuerte componente genético pero eso no es todo.

El uso de los gemelos en estudios genéticos nos ayuda a descifrar cuando un rasgo es el resultado de nuestros genes, el ambiente, o la combinación de ambos.

El ambiente del vientre materno puede afectar nuestro comportamiento durante toda la vida.










Es posible que el aspecto genético de la homosexualidad en los hombres sea asociado con un nivel alto de fertilidad en las mujeres.