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Blood Types

Is it possible for 2 Rh negative parents to produce a Rh positive child?

I am pregnant with my second child. My blood type is O-. My husband and daughter both have A-. At my last OB appointment I was told that at my next visit I would have an antibody screen and most likely need a Rhogam shot. I know this is administered as a precaution in case the baby is Rh+. However, I understood this to be impossible since both my husband and I are Rh-. When I questioned the nurse, I was quite surprised when she told me that it IS possible to have an Rh+ child because of recessive Rh+ genes. Is this true? All the information I have found so far leads me to believe this is impossible. (And yes, I am 100% certain beyond a shadow of a doubt that my husband is the father of my child).

-A curious adult from Indiana

The answer to this really important question is yes. And the answer is for a much simpler reason than the blue-eyed parents having a child with green eyes that we discuss in our answer at /ask/ask101.

The reason is that people who test negative for Rh aren't always Rh-. The test isn't always sensitive enough to get the right answer (although it usually does). And it only tests for one of the two Rh genes. And it doesn't test for any of the other genes that can cause similar problems.

To understand how the test could go wrong, we first need to dig a bit deeper into Rh biology and our immune system.

Rh status is usually explained as this simple, one gene trait. Even we have fallen into this trap in our answer at /ask/ask71.

But there are two Rh genes, RhD and RhCE. There are also other genes with names like Kell, Duffy and Kidd that can cause similar problems.

Problems can happen when mom has one version of one of these genes and her baby has a different one. The reason this can cause a problem is that mom can make antibodies against a baby's proteins. The antibodies can cause serious health problems by destroying the baby's red blood cells.

How did we get from genes to proteins to red blood cells? Remember, genes are really just recipes for proteins. For example, the RhD gene makes the RhD protein. The Rh proteins are found in red blood cells.

Sometimes a baby's blood can get into mom's bloodstream. When that happens, mom makes antibodies against any proteins on the outside of the baby's blood cells that are different from hers. (Part of the Rh proteins sit on the outside of the red blood cell.)

We usually think of antibodies as protecting us against bacteria or viruses. The way they do this is they recognize any different protein on the outside of these invaders and destroy them.

In the case of an Rh+ baby and an Rh- mom, the system turns against us. Mom's immune system thinks that the baby's red blood cells are invaders and destroys them.

The way things usually work is that the first Rh+ baby is ok. Mom makes antibodies but too late in the pregnancy to have serious problems. But then comes the second Rh+ baby.

And the second baby can be in trouble. This is because once an antibody has been made to a different protein, that antibody stays around for a long time. That is why, for example, once we've had the chickenpox, we can't get it again.

What that means for our case is that antibodies against Rh+ red blood cells are still around for the second Rh+ baby. Now these antibodies attack the second baby's red blood cells causing all of the problems you've heard about.

OK, now back to your question. So how could the test being used get dad's Rh status wrong? Whoa, why dad? For there to be a problem, a mother needs to be Rh- and a baby Rh+. If mom is Rh-, an Rh+ baby almost always got that way from dad.

One obvious way for the test to get dad's Rh status wrong is if it misses the presence of the RhD protein. Besides human error, there are a couple of versions of the RhD gene that can sneak by the test.

The first is called weak D. Weak D makes only a small amount of RhD protein. The test can't see the small amount of protein but mom can sometimes make antibodies to it.

Another version is called partial D. With partial D, lots of RhD protein gets made. But the protein made is a little different so antibodies don't recognize it as well. Since the test uses antibodies to look for the RhD protein, it misses the partial RhD protein.

There are follow-up tests that can be done for these two genes, but they aren't always done. These versions of the RhD gene are pretty rare and don't cause problems very often.

But, you might be asking, what about the other Rh gene, RhCE or all of those other genes? Why don't they test for the other Rh proteins?

Because the other proteins don't cause problems as often. The major reason the D protein causes most Rh-related problems is that it is more immunogenic than the proteins the RhCE gene codes for.

What this means is that our bodies raise antibodies to RhD much more readily than it does to the other Rh or Rh-like proteins. So it is much more rare for these proteins to cause a problem.

But these other proteins do sometimes cause problems. And they are causing a bigger percentage of problems now that RhD is being tested for routinely.

Well, that was a lot. Rh status is a lot more complicated than most people think. All these subtleties aren't usually important. But sometimes they can be...

Blood Types

¿Es posible que dos padres Rh negativo tengan un hijo que sea Rh positivo?

Estoy embarazada de mi segundo hijo. Mi tipo de sangre es O-. Mi esposo y mi hija tienen sangre tipo A-. En mi última cita el ginecólogo me dijo que en mi próxima visita se me haría una prueba de anticuerpos y que lo más probable es que necesitara una vacuna Rhogam. Sé que esto se administra como medida de precaución en caso de que el bebé sea Rh+. Sin embargo, yo pensaba que esto era imposible ya que tanto mi esposo como yo somos Rh-. Cuando le pregunté a la enfermera, me quedé muy sorprendida cuando me dijo que es posible tener un hijo Rh+, debido a genes recesivos del Rh+. ¿Es esto cierto? Toda la información que he encontrado hasta ahora me lleva a creer que esto es imposible. (Y sí, estoy 100% segura, sin ninguna duda de que mi marido es el padre de mi hijo).

-Un adulto curioso de Indiana

La respuesta a esta pregunta tan importante es que sí. Y la respuesta es que si, por una razón mucho más simple que la de que dos padres con ojos azules puedan tener un hijo con ojos verdes (como se discute aquí­).

La razón es que las personas que tienen un prueba que resulta negativa para el factor Rh, no siempre son Rh negativo. La prueba no siempre es lo suficientemente sensible para obtener la respuesta correcta (aunque generalmente si lo es). La prueba para identificar el factor Rh sólo examina uno de los dos genes que controlan el factor Rh. Y no examina cualquiera de los otros genes que puedan causar problemas similares.

Para entender cómo la prueba puede salir mal, primero tenemos que saber más acerca de la biología del factor Rh y nuestro sistema inmunológico.

La explicación a el factor Rh se suele simplificar como un rasgo controlado por un gen. Sin embargo hay dos genes pare el factor Rh, RhD y RHCE. También hay otros genes con nombres como Kell, Duffy y Kidd que también pueden causar problemas.

Pueden haber problemas cuando la madre tiene una versión de uno de estos genes y su bebé tiene una diferente. La razón por la cual esto puede causar un problema es que la madre puede producir anticuerpos contra las proteínas de su bebé. Los anticuerpos pueden causar serios problemas de salud porque pueden destruir los glóbulos rojos del bebé.

¿Cómo fuimos de genes a proteínas a las células rojas de la sangre? Recuerden, que los genes son en realidad las recetas para hacer las proteínas. Por ejemplo, el gen RhD tiene las instrucciones para hacer la proteína RhD. Las proteínas Rh se encuentran en los glóbulos rojos.

A veces la sangre de un bebé puede pasar al torrente sanguíneo de la mamá. Cuando eso ocurre, la mamá produce anticuerpos contra cualquier proteína diferente a la suya que se encuentra en el exterior de los glóbulos rojos del bebé. (Parte de las proteínas Rh están ubicadas en la parte exterior de los glóbulos rojos.)

Por lo general pensamos acerca de los anticuerpos como nuestra protección en contra de bacterias y virus. La forma en que los anticuerpos nos protegen es reconociendo diferentes proteinas en el exterior de estos invasores para luego destruirlos.

En el caso de un bebé Rh+ y una madre Rh-, el sistema se vuelve en contra de nosotros. El sistema inmunológico de la mamá piensa que los glóbulos rojos del bebé son invasores y los destruye.

De la manera en que las cosas funcionan el primer bebé Rh+ no ocasiona problemas. La madre produce anticuerpos en contra de las células del bebé, pero esto ocurre demasiado tarde en el embarazo y por lo tanto no ocasiona problemas graves. Pero el problema viene con el segundo bebé que sea Rh+.

El segundo bebé puede estar en problemas. Esto es porque una vez que un anticuerpo ha sido producido en contra de una proteína que es identificada como diferente, el anticuerpo se queda en nuestro cuerpo por mucho tiempo. Por eso, por ejemplo, una vez que hemos tenido varicela, no podemos contraerla de nuevo.

Lo que esto significa para nuestro caso es que los anticuerpos creados en contra de los glóbulos rojos del primer bebe Rh+ todavía existen para el segundo bebé Rh+. Estos anticuerpos atacan los glóbulos rojos del segundo bebé causando todos los problemas de los que usted ha oído hablar.

Bien, ahora regresemos a su pregunta. Entonces, ¿cómo podría la prueba utilizada para obtener el factor Rh del papá resultar equivocada? ¿por qué estamos hablando acerca del papá? Para que haya un problema, una madre debe ser Rh- y un bebé Rh+. Si la madre es Rh-, el factor Rh+ del bebé es casi siempre determinado por el papá.

Una manera obvia en la que la prueba pueda dar el resultado equivocado del factor Rh del papá es si no detecta la presencia de la proteína RhD. Además de un error humano, hay un par de versiones del gen RhD que pueden pasar desapercibidos en la prueba.

Una de las versiones se llama D débil. La versión D débil produce sólo una pequeña cantidad de proteína RhD. Aunque la prueba no puede ver la pequeña cantidad de proteína, la mamá a veces puede producir anticuerpos en contra de esta.

Otra versión se llama D parcial. Con esta versión se produce mucha proteína RhD. Sin embargo, la proteína que se produce es un poco diferente, de manera que los anticuerpos de la prueba no la reconocen. Como la prueba solo utiliza anticuerpos para buscar la proteína RhD, la proteína RhD parcial no es detectada.

Hay otras pruebas de laboratorio que se puede hacer para detectar estos dos genes, pero no siempre se hacen. Estas versiones del gen RhD son bastante raras y no causan problemas muy a menudo.

Sin embargo, usted se puede estar preguntando, ¿qué pasa con los otros genes del factor Rh como RHCE o todos los otros genes? ¿Por qué no se hacen pruebas para las otras proteínas Rh?

La respuesta es que las otras proteínas no causan problemas con tanta frecuencia. La principal razón por la cual la proteína D causa más problemas relacionados con el factor Rh es que es más inmunogénica que las proteínas producidas por el gen RHCE.

Lo que esto significa es que nuestro cuerpo tiende a generar anticuerpos en contra de la proteína RhD mucho más fácilmente que en contra de las otras proteínas Rh. Por lo tanto, es mucho más raro que estas proteínas puedan causar un problema.

Sin embargo, estas proteínas están causando un mayor porcentaje de problemas ya que ahora se están haciendo pruebas de manera mas rutinaria para detectar RhD.

Bueno, creo que ya fue suficiente información. El factor Rh es mucho más complicado de lo que la mayoría de la gente piensa. Todas estas sutilezas no suelen ser importantes. Pero a veces lo pueden ser...


Traducido por
Erika Bustamante