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Eye Color

My eleven year old daughter was born with blue eyes. When she was about five months old one eye began to turn brown but the other one stayed blue. She now has one predominately blue eye with a touch of brown in one area and a predominately brown eye with a couple of little blue swirls. I have always been curious about what caused this.

-A curious adult from Colorado

June 18, 2004

What you have described is rare but not unheard of in humans (it is pretty common in some breeds of dogs). In fact, some famous people like David Bowie, Kiefer Sutherland and Christopher Walken have different colored eyes.

Where does it come from? To understand this, first let's understand what eye color is. Eye color comes from a pigment called melanin; blue eyes have no melanin and brown eyes have lots in a part of the eye called the stroma. When babies are first born they usually have blue eyes. Light stimulates the eye to make melanin so that usually by age 3, a person has their final eye color.

So it isn't that unusual that your daughter was born with blue eyes that changed to brown at 5 months. What is unusual is that only one of her eyes changed like they did. There are a number of ways to get two different colored eyes.

One well-documented possibility for changing one eye to a different color is some sort of trauma to that eye. For example, one of David Bowie's eyes changed color when it was hit during a fight. Since the trauma can happen in the womb, this can be the explanation even if nothing obvious happened as a baby.

Other reasons are a little harder to explain. As you know, genes are an important part of determining eye color. Eye color is pretty complex and there are lots of genes involved.

So one way to get two different colored eyes is to have each eye have different genes. How is this possible? I can think of three ways this could happen off the top of my head.

First, it is possible that very early in the pregnancy, one cell of the developing fetus had a change or mutation in an eye color gene. As the fetus developed, that cell gave rise to parts of the body that included one eye while the "normal" cells developed the other eye. This condition is called somatic mosaicism.

Another possibility is that two fertilized eggs fuse together to form a single person (kind of like the reverse of twins). This is called chimerism after the mythological chimera. The difference between this and somatic mosaicism is that in chimerism, lots of genes are different instead of just the one.

Finally, for genes to work, they must be turned on or expressed (see the link below for an explanation). There are well known cases where a gene is turned on in one cell and turned off in another part of the body. A classic example is X inactivation which is more fully described in the link below. In this scenario, the pigment gene is shut off in one eye and is on in the other.

All 3 possibilities could also help explain the pattern of eye color in each eye. If various cells of the eye make different amounts of melanin, then you might get a "brown eye with a couple of swirls."

Well, this is probably WAY more than you wanted to know. Since there are some strains of dogs in which two different colored eyes is common, there may be a more conventional genetic explanation that we just don't know about right now. Hopefully, some scientist somewhere will study these dogs, find the appropriate gene(s), and see if humans can get two different colored eyes the same way.


Eye Color

Mi hija de once años de edad nació con ojos azules. Cuando cumplió 5 meses, uno de sus ojos empezó a cambiar a un color marrón pero el otro ojo se le quedó azul. Ahora ella
tiene un ojo que es predominantemente azul con un toque de marrón en un área y un ojo que es mayormente marrón con un par de remolinos azules. Siempre he tenido curiosidad de saber lo que le causó esto.

-Un adulto curioso de Colorado

18 de Junio, 2004

Lo que usted ha descrito es raro pero no desconocido en los humanos (Es bastante común en algunas razas de perros). De hecho, algunos artistas famosos como David Bowie, Kiefer Sutherland y Christopher Walken tienen ojos de diferente color.

De dónde viene esto? Para entenderlo, primero entendamos a lo que nos referimos cuando hablamos acerca del color de los ojos. El color de los ojos viene de un pigmento llamado melanina, los ojos azules no tienen melanina y los ojos marrones tienen mucha en una parte del ojo llamada estroma. Por lo general los bebés recién nacidos tienen los ojos azules. La luz estimula a los ojos para que produzcan melanina de esta manera por lo general a los 3 años de edad, una persona tiene su verdadero color de ojos.

De manera que no es tan raro que su hija haya nacido con los ojos azules y que uno de ellos le haya cambiado a los 5 meses a un color marrón. Lo que es extraño es que sólo uno de sus ojos haya cambiado de la forma en que lo hizo. Hay varias maneras por las que una persona puede tener los dos ojos de diferente color.

Una posible explicación de como puede un ojo cambiar de un color a otro es algún tipo de trauma físico que se haya sufrido en el ojo. Por ejemplo, uno de los ojos de David Bowie cambió de color cuando fue golpeado durante una pelea. El trauma también puede ocurrir en el útero, esta puede ser la explicación a su pregunta, aunque nada obvio le haya sucedido a su hija cuando era una bebé.

Las otras razones son un poco más difíciles de explicar. Como usted sabe, los genes juegan un papel muy importante en la definición del color de ojos. La definición del color de los ojos es un proceso bastante complejo y hay muchos genes implicados.

Así que una manera de obtener dos ojos de diferente color es que cada ojo tenga genes diferentes. ¿Cómo es posible esto? Se me ocurren tres maneras en que esto puede suceder.

En primer lugar, es posible que durante el comienzo del embarazo, una célula del feto en desarrollo tenga un cambio o mutación en un gen que controla el color de los ojos. A medida que el feto se desarrolla, la célula mutada puede formar partes del cuerpo incluyendo un ojo. Por otro lado, las células normales pueden desarrollar el otro ojo. Esta condición se llama mosaicismo somático.

Otra posibilidad es que dos óvulos fertilizados se hayan fusionado para formar una sola persona (lo contrario a la formación de los gemelos). Esto se llama quimerismo, en referencia a “quimera” de la mitología griega. La diferencia entre quimerismo y mosaicismo somático es que en una quimera no sólo uno, sino muchos genes son diferentes.

Por último, para que los genes funcionen, estos tienen que ser activados o expresados (vea el enlace de abajo para una explicación). Son bien conocidos los casos en que se puede activar un gen en una célula y se desactiva en otra parte del cuerpo. Un ejemplo clásico es la inactivación del cromosoma X, la cual se describe más detalladamente en el siguiente enlace. En el caso de su pregunta, el gen o genes que controlan la pigmentación de los ojos se pueden apagar en un ojo y no en el otro.

Las 3 posibilidades también podrían ayudar a explicar el patrón del color de los ojos en cada ojo. Si varias células del ojo producen diferentes cantidades de melanina, entonces puede ser que una persona resulte con un "ojo de color marrón con un par de manchas de otros colores."

Bueno, esto es probablemente mucho más de lo que usted quería saber. Existen algunas razas de perros en la que tener dos ojos de diferente color es común. Basados en esta observación puede ser que haya una explicación genética más convencional a este fenómeno y que no la sepamos en este momento. Esperemos, que haya algún científico en algún lugar que quiera estudiar estos perros, encontrar el gen/genes adecuado (s), y ver si los seres humanos pueden tener dos ojos de diferente color de la misma manera.


Traducido por Erika Bustamante