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Eye Color

My parents are both brown eyed. I have blue eyes and I am Mexican American. Can you help me figure out how to compile my Punnett square to determine the probability that resulted in my blue eyes?

-A curious adult from California

May 21, 2009

Great question. Many people who have blue eyes but come from brown-eyed parents wonder the same thing. They're usually surprised to find that this situation isn't as rare as they might think.

Brown eyed parents sometimes have blue eyed kids. Even if no one in the family can remember any relative with blue eyes.

This is because blue eyes can stay hidden in a family tree for many, many generations. It's possible that your mom had a relative in 1864 who had blue eyes. And your dad a relative in 1463. In this situation, you can still end up with blue eyes.

To understand how, we first need to go over how traits like these are inherited. Then we'll be able to use a Punnett square to show that your chances for blue eyes could have been as high as 25%.

Genes Cause Traits

As you probably already know, our DNA has the instructions for making us who we are. A big part of these instructions come in the form of genes.

There are genes that help us digest our food, breathe and even think. There are also genes for our traits like hair and eye color.

As humans we all share the same genes. So why then do we all look different from each other? Because our genes can come in many different versions. Who we are depends on the unique combination of many different gene versions we inherit from our parents.

The key gene for deciding whether or not you have brown eyes is called HERC2. This gene comes in at least two different versions -- brown and blue.

Before getting any further, let's make things a bit easier like real geneticists do. Instead of saying "brown version of HERC2," we'll just use "B". And we'll refer to the blue eye version as "b".

OK, so there are different versions of the HERC2 gene. So how can someone with brown eyes have a blue eyed child? The answer has to do with the fact that we all have two copies of each of our genes.

Carriers Have a Brown and a Blue HERC2

As I said earlier, we inherit our genes from our parents. Since we get one copy of each gene from mom and one from dad, we have two copies of most of our genes.

This means we all have two copies of the HERC2 gene too. Here are the three possible combinations of HERC2 gene versions anyone can have: BBBb, and bb.

If you get a B from mom and a B from dad, then it is pretty obvious that you have brown eyes. And if you get a b from each parent, then you won't have brown eyes. But what if you get a B from one parent and a b from the other? What color eyes will a Bb person have?

Well, if you are Bb, then you have brown eyes. This is because B is dominant over b.

This also means that these brown eyed people have a hidden b they can pass down to their kids. They are carriers for blue eyes. And this is almost certainly what your parents are.

Most likely each of your parents passed down a b and so you ended up with blue eyes. Even though your parents had brown!

The best way to figure out the odds of this happening is to use a Punnett square. As you'll see, the odds of you having blue eyes could be as high as 1 in 4.

Punnett Squares

Drawing a Punnett square is a good way to see what possible combinations of B and b you could get from your parents, and how likely each combination is. Since we know both of your parents are carriers, they are both Bb*. To start, you want to draw a box and put one parent's copies on the top like this:

Now you want to put the other parent's copies of HERC2 on the left side:

Remember that you can only inherit one copy of each gene from each parent, but not both. To figure out all of the different possible combinations of gene copies you could inherit, you want to fill in each box with the letter directly in top and to the left of it. The first box will look like this:

Keep filling in the boxes until you have completed the entire Punnett square. When you're done, you should get a Punnet square that looks like this:

You can see that there is one combination out of four that will give you an eye color other than brown. This means you have a 25% chance of not having brown eyes from two parents who both have brown eyes.

Note that I didn't say a 25% chance for blue eyes. This is because there are lots of other genes involved in eye color that we haven't talked about that lead to other colors like green. People who are bb can also have green, gray, or hazel eyes depending on their other genes.

When we're filling in our Punnett square, it is important to know that writing Bb is the same as writing bB. The order of the letters here doesn't change the final answer. But as a general rule, the capital letter goes first and the lowercase letter follows.

Stacey Wirt, Stanford University

You can have up to a 25% chance of having blue eyes even if both parents have brown eyes.

Carriers can pass on a trait they don't show.

Eye Color

Mi mamá y mi papá tienen ojos de color marrón. Yo tengo ojos azules, y soy de ascendencia Mexicana. ¿Me podrían ayudar a llenar mi cuadro de Punnett para averiguar las probabilidades de que yo haya salido con ojos azules?

-Un adulto de California

21 de Mayo de 2009

¡Qué buena pregunta! Muchas personas que tienen los ojos azules y de padres que tienen ojos marrones tienen la misma duda. Usualmente la mayoría de ellos se sorprenden al saber que esta situación no es tan rara como parece.

Muchas veces, padres que tienen ojos marrones tienen hijos de ojos azules. A pesar de que ningún miembro de la familia tiene los ojos azules.

Esto es porque los ojos azules pueden mantenerse “escondidos” por muchas generaciones en el árbol genealógico. Por ejemplo, puede que tu mamá haya tenido un pariente en 1864 que tenia ojos azules. Y que tu papá haya tenido parientes en el año 1463 que también tenían ojos azules. En una situación así, no seria tan raro que tu hayas nacido con ojos azules.

Para entender mejor cómo es que esto sucedió, primero vamos a repasar cómo es que las facciones, o rasgos físicos, son heredados. Después usaremos el cuadrado de Punnett para determinar tus probabilidades de tener ojos azules, que pueden haber sido de hasta de un 25%.

Los Genes son Responsables de Nuestros Rasgos Físicos

Como ya sabrás, nuestro ADN es como un recetario de cocina, que tiene recetas o instrucciones de como crear cada parte de nosotros. La mayor parte de las instrucciones de nuestro ADN está organizada en lo que se llaman genes.

Muchos de nuestros genes son responsables de la digestión de la comida, otros están encargados de la respiración, y hasta existen genes encargados de nuestro razonamiento. También hay genes para los rasgos físicos, como el color de cabello y el color de ojos.

Como seres humanos, todos nosotros tenemos los mismos genes. ¿Entonces cómo es que todos no nos vemos físicamente igual? La respuesta es que nuestros genes existen en diferentes versiones. Quiénes somos depende de la singular combinación de todas nuestras versiones de genes, las cuales heredamos de nuestros padres.

Por ejemplo, el gen que “decide” si tienes o no los ojos marrones se llama HERC2. Este gen tiene por lo menos dos versiones, las cuales son la versión marrón y la versión azul.

¡Hagamos una pausa y no nos compliquemos la vida! Al fin y al cabo, nosotros los genetista somos prácticos. Así que en vez de decir “ la versión marrón de HERC2” mejor llamamos a esta versión de gen: “B”. Y a la versión azul de este gen la llamaremos: “b”.

Muy bien, entonces ya sabemos que hay dos versiones diferentes del gen HERC2. Pero lo que no sabemos es: ¿Como dos personas de ojos marrones pueden tener un hijo de ojos azules? La respuesta esta basada en el importante concepto de que todos tenemos dos copias de cada uno de nuestros genes.

Los Portadores Tienen una Copia Marrón y una Azul del Gen HERC2

Como ya habíamos mencionado, nosotros heredamos nuestros genes de nuestros padres. Y como tenemos una copia de cada gen, uno de mamá y otro de papá, entonces tenemos dos copias de la mayoría de nuestros genes.

Esto significa de que todos tenemos dos copias del gen HERC2. Aquí te presento las tres combinaciones posibles de las versiones del gen HERC2 que uno puede tener: BB, Bb, y bb.

Si recibes una copia B de mamá, y otra B de papá (donde B corresponde a marrón), entonces es obvio que tendrás los ojos marrones. Pero si recibes una copia b de mamá y otra b de papá (donde b corresponde a azul), entonces no tendrás los ojos marrones sino azules. Pero, ¿qué pasaría si recibes una copia B y la otra b? ¿De qué color serán los ojos de una persona que tiene la combinación Bb?

Pues si tienes la combinación Bb entonces tendrás los ojos marrones. ¿Sabes por qué? Porque B es dominante, y B corresponde a ojos marrones.

Esto significa que las personas de ojos marrones que tienen Bb tienen una b “escondida” que puede ser pasada a la siguiente generación, o sea que puede ser heredada por sus hijos. Estas personas son portadoras de ojos azules, por mas que ellos tienen los ojos marrones. Y con certeza tus padres son Bb, y también portadores de ojos azules.

Lo mas probable es que tu mamá y papá heredaron una b, así que por eso saliste con ojos azules. ¡Todo esto a pesar de que tu mamá y papá tienen ojos marrones!

La mejor manera que tenemos de investigar las probabilidades de que esto ocurra es atreves de un cuadrado de Punnett. Como veras ahora, las probabilidades de tener ojos azules es de un 25%.

Cuadrado de Punnet

Dibujar un cuadrado de Punnett es una buena manera de ver todas las combinaciones posibles de B y b que puedes heredar de tus padres. También nos ayuda a ver que tan probable cada combinación es. Como nosotros sabemos que tu mamá y papá son ambos portadores, o sea que ambos son Bb*, empezaremos dibujando un cuadrado y poniendo las copias de mamá de esta manera:

Ahora puedes poner las copias de papá en la parte izquierda así:

Ten en cuenta que solo puedes heredar una copia de mamá y una de papá. Y no ambas copias de un solo padre. Para resolver todas las distintas combinaciones posibles que se pueden heredar, puedes llenar cada casilla con la letra que se encuentra directamente encima y a la izquierda. Entonces la primera casilla se vera de esta manera:

Continua llenando las casillas hasta que hayas completado el cuadrado de Punnett. Cuando hayas terminado entonces tendrás un cuadrado de Punnett que se vera así:

Podrás apreciar de que hay solo una combinación de las cuatro que no te dará el color de ojos marrones. Esto significa que existe una posibilidad de 25% de que no saldrás con ojos marrones, a pesar de que mamá y papá tienen ojos marrones.

¡También te darás cuenta que no dije que existe una posibilidad de 25% de que tengas ojos azules! El motivo de esto es que existen otros genes que influyen en el color de ojos, los cuales no hemos discutido, pero si los tuvieses resultaría en otro color de ojos, como el color verde. Las personas que son bb también pueden tener ojos verdes, grises, o pardos, dependiendo de los otros genes. ¡La genética es realmente fascinante!

* Cuando llenamos nuestros cuadrados de Punnett es importante recordar que el escribir Bb es lo mismo que escribir bB. El orden de las letras no cambia la respuesta final. Aunque como regla practica, la letra mayúscula siempre va antes de la minúscula.

Traducido por Cecilia Sedano

Si tus padres tienen los ojos marrones, puedes tener hasta un 25% de probabilidad de tener los ojos azules.

Los portadores pueden heredar a sus hijos ciertos rasgos físicos por más que ellos no los tengan.