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Eye Color

Can two parents with blue eyes have a child with brown eyes?

-A curious adult from California

October 21, 2009

Yes, blue-eyed parents can definitely have a child with brown eyes. Or green or hazel eyes for that matter.

If you stayed awake during high school biology, you might find this answer surprising. We were all taught that parents with blue eyes have kids with blue eyes. Every time.

This has to do with the fact that blue eyes are supposed to be recessive to brown eyes. This means that if a parent has a brown eye gene, they'll have brown eyes. Which makes it impossible for a blue-eyed parent to have a brown-eyed child -- they don't have a brown eye gene to pass on!

In fact, this is the model we use for our eye color calculator. And that we talk about extensively at Ask a Geneticist.

Now we aren't being dishonest or trying to hide anything by presenting this model. It works great most of the time. But as with anything genetic, there are always exceptions.

For example, DNA can and does change between generations. So if a change happened that turned a blue eye color gene into a brown one, then blue-eyed parents could have a brown-eyed child.

As you might guess, this sort of thing is pretty rare. Too rare to explain all the exceptions we see with eye color. So something else must be going on. That something is most likely other genes involved in eye color that we don't know about.

And You Thought a Two Gene Model was Complicated...

Eye color used to be presented as a fairly simple trait. A big part of the model was the idea was that we had an eye color gene that came in two varieties -- brown and blue. Geneticists represented the brown version as B and the blue version as b.

The model also said that blue (b) was recessive to brown (B). This matters because it is an explanation for how brown-eyed parents can have a blue-eyed child.

See, we have two copies of each of our genes -- one from mom and one from dad. This means we all have three possible combinations for this eye color gene: BB, Bb, and bb.

BB is of course brown and in this model, bb would be blue. Since blue is recessive to brown, Bb people do not have blue eyes. But they can pass a b down to their kids so that these kids might end up with blue eyes.

Now eye color is obviously more complicated than this. This model doesn't explain green eyes for example. Scientists added a second gene to try to explain green eyes but we don't need to go into that here (click here to learn more about this green eye gene).

All we need to know is that with this expanded model, if you have a B, you have brown eyes no matter what this green eye gene says. So if this were the case, then we'd expect the following possibilities:

Again, bb people should not be able to pass on brown eyes to their kids. But we know they can. Which means that this model is incomplete (or wrong).

The results I just put into the previous table are theoretical and based on the model I talked about. Here are some actual results I adapted from 23andMe's website:  

As you can see, the original model holds up pretty well for BB and bb people. Most BB people have brown eyes and most bb people don't. But the model clearly doesn't explain the following:

  1. 1% of bb people have brown eyes
  2. 1% of BB people have blue eyes (and 14% have green)
  3. 44% of Bb people do not have brown eyes

The biggest disconnect is with Bb people. Only 56% have brown eyes. If this holds up, I am not sure we can even call blue and green recessive to brown. Whatever the reason, these data give some clues about how two blue-eyed parents might have a brown-eyed child.

For example, imagine two parents are Bb and have blue eyes. They each pass a B down to one of their children. That child will be BB and most likely have brown eyes.

This example uses known data to show how blue-eyed parents might have a child with brown eyes. But it doesn't explain why a Bb person has blue eyes in the first place.

To do this, we need to guess what other genes may be doing. And how they might be affecting the original eye color gene.

Going into detail about these possibilities would need more space than I have here! What I'll do is provide some links to ways that other genes or the environment can affect how a gene works:

(The last one doesn't strictly go here but it is a way to end up with a dominant trait when both parents have a recessive one.)

By Dr. Barry Starr


Blue-eyed parents can have kids with brown eyes.

Eye Color

¿Es posible que dos padres con ojos azules tengan un bebé con ojos cafés?

-Un adulto curioso de California

Octubre 21, 2009

Sí, padres con ojos azules, sin duda pueden tener un bebé con ojos cafés. Es más, también pueden tener un bebé con ojos verdes u ojos pardos. Si te mantuviste despierto durante la clase de biología en la secundaria, tal vez encuentres esta respuesta un poco sorprendente. A todos nos enseñaron que padres con ojos azules tienen bebés con ojos azules. Cada vez. Esto tiene que ver con el hecho de que ojos azules supuestamente son recesivos a ojos cafés. Esto significa que si un padre tiene un gen para ojos cafés, él tendrá ojos cafés. Esto hace imposible que un padre con ojos azules tenga un bebé con ojos cafés—no tiene un gen para ojos cafés para pasarle a los hijos! De hecho, este es el modelo que usamos para nuestra calculadora del color de ojos. Y también el modelo del que platicamos extensivamente en Pregúntale a un Genetista. Ahora no estamos siendo deshonestos o tratando de ocultar algo al presentar este modelo. Funciona muy bien la mayor parte del tiempo. Pero como todo lo genético, siempre hay excepciones. Por ejemplo, ADN puede cambiar y de hecho cambia entre generaciones. Así que si ocurre un cambio que convierte un gen para ojos azules en un gen para ojos cafés, entonces padres con ojos azules pueden tener un bebé con ojos cafés. Como podrías imaginar, esta clase de ocurrencia es rara. Es muy rara para poder explicar todas las excepciones que vemos con el color de ojos. Así que algo más debe estar pasando. Es probable que otros genes que aún no conocemos están involucrados en el color de ojos.

Y tu pensabas que el modelo de dos genes era complicado...

El color de ojos solía ser presentado como una rasgo simple. Una gran parte del modelo fuese la idea que teníamos un gen para el color de ojos que venía en dos variedades—café y azul. Genetistas representaban la versión café como B y la versión azul como b. El modelo también indicaba que azul (b) era recesivo a café (B). Esto es importante porque es una explicación de cómo padres de ojos cafés pueden tener un bebé con ojos azules. Mira, tenemos dos copias de cada uno de nuestros genes—uno viene de parte de mamá y el otro de parte de papá. Esto significa que todos tenemos tres combinaciones posibles para este gen del color de ojos: BB, Bb, y bb. BB, por supuesto, es café y en este modelo, bb sería azul. Como azul es recesivo a café, personas con Bb no tienen ojos azules. Pero pueden pasarle una b a sus hijos, lo que les da una posibilidad de tener ojos azules. Obviamente el color de ojos es más complicado que esto. Por ejemplo, este modelo no explica como ocurren los ojos verdes. Cientistas han agregado un segundo gen para tratar de explicar los ojos verdes pero no necesitamos entrar en detalles aquí (oprima aquí­ para aprender más acerca de este gen para ojos verdes). Lo único que debemos saber es que con este modelo ampliado, si tienes una B, tienes ojos cafés, no importa lo que indique el gen para ojos verdes. Así que si este fuese el caso, entonces anticiparíamos las siguientes posibilidades: Una vez más, la gente con la combinación bb no debería ser capaz de pasarle ojos cafés a sus hijos. Pero sabemos que si pueden. Esto significa que este modelo es incompleto (o esta mal). Los resultados que indiqué en la tabla anterior son teóricos y son basados en el modelo del cual platiqué. Aquí están algunos resultados que he adaptado de la página de Internet de 23andMe: Como puedes ver, el modelo original funciona bien para las personas con BB y bb. La mayoría de las personas con BB tienen ojos cafés y las que tienen bb no. Pero el modelo no explica claramente por qué:

  1. 1% de las personas con bb tienen ojos cafés
  2. 1% de las personas con BB tienen ojos azules (y 14% tienen ojos verdes)
  3. 44% de las personas con Bb no tienen ojos cafés

Lo más problemático de este modelo es la combinación Bb. Solamente el 56% de personas con esta combinación tienen ojos cafés. Si esto se mantiene, no creo que podemos decir que azul y verde son recesivos a cafés. Cualquiera que sea la razón, estos datos nos dan pistas de cómo dos padres con ojos azules podrían tener un bebé con ojos cafés. Por ejemplo, imagina que dos padres son Bb y tienen ojos azules. Cada uno puede pasarle una B a su bebé. Ese bebé sería BB y probablemente tendría ojos cafés. Este ejemplo utiliza datos conocidos para demostrar como padres con ojos azules podrían tener un bebé con ojos cafés. Pero no explica por qué una persona con Bb tiene ojos azules para empezar. Para hacer esto, tenemos que adivinar lo que otros genes podrían estar haciendo. Y como podrían estar influyendo el gen original del color de ojos. Para entrar en detalles acerca de estas posibilidades necesitaría más espacio del que tengo aquí! Lo que voy a hacer es ofrecer algunos páginas de Internet que intentan explicar como otros genes o el medio ambiente pueden afectar la función de un gen. Genes Modificadores Efectos Ambientales Genes Generales (Grupo de Sangre Bombay) Genes del Color de Ojos Cambios en el ADN (La última página explica como una persona puede tener un rasgo dominante cuando ambos padres tienen el rasgo recesivo.) Traducido por Debbie Barragan